¿Cuál es la diferencia entre astronomía, astrofísica y cosmología?

Hay varios textos en internet con un título similar al de este post, pero ninguno me dio una respuesta directa sobre la diferencia entre estas 3 ciencias:

  • Astronomía
  • Astrofísica
  • Cosmología

Empecemos por la cosmología.

¿Qué es la cosmología?

Tras consultar 3 libros de divulgación científica, las definiciones de cosmología que encontré fueron las siguientes:

«Estudio del universo como un todo».

Breve historia del tiempo, de Stephen Hawking

«El estudio del universo como un todo, y de su estructura y evolución».

Orígenes, de Neil deGrasse Tyson y Donald Goldsmith

«La ciencia que estudia la historia pasada y futura de nuestro universo».

El universo en tus manos, por Christophe Galfard

¿Qué es la astrofísica?

Para saber qué es la astrofísica, recurrí una vez más al libro 

Orígenes:

«Al principio, existía la física. La «física» describe cómo se comportan e interactúan entre sí la materia, la energía, el espacio y el tiempo.

La interacción de estos actores en nuestro drama cósmico subyace a todos los fenómenos biológicos y químicos. Por lo tanto, todo lo que es fundamental y familiar para nosotros los terrícolas comienza y se basa en las leyes de la física.

Cuando aplicamos estas leyes a los escenarios astronómicos, nos encontramos con la física escrita con mayúscula, que llamamos Astrofísica».

Orígenes, de Neil deGrasse Tyson y Donald Goldsmith

¿Qué es la astronomía?

Aquí es donde se complica la cosa. También en Orígenes, mira las diferencias entre las definiciones de astrónomo y astrofísico:

  • Astrónomo: el que estudia el universo. Término más utilizado en el pasado, en una época en la que aún no se obtenían los espectros de los objetos cósmicos.
  • Astrofísico: el que estudia el universo utilizando todo el conjunto de herramientas que proporcionan las leyes conocidas de la física. El término preferido en los tiempos modernos.

En todo caso, ¿dónde están las diferencias entre astronomía, astrofísica y cosmología?

A grandes rasgos, podemos decir que la astronomía es el estudio de los objetos del cielo. Es la ciencia que mide las posiciones, brillos, movimientos y otras características de las estrellas.

Esto es lo que estudiaron astrónomos importantes para la ciencia como Tycho Brahe (1546-1601) y Johannes Kepler (1571-1630).

Pero, ¿por qué Brahe y Kepler no podían llamarse astrofísicos?

En primer lugar, porque la terminología aún no existía. Y en segundo lugar, porque el trabajo de los astrofísicos implica mucho la creación de teorías físicas para diferentes tipos de estructuras en el universo.

Por poner un ejemplo: para probar una hipótesis, un astrofísico necesita comprobar que sus observaciones se ajustan al modelo físico de cómo se forman las galaxias.

En otras palabras, los astrónomos y los astrofísicos estudian prácticamente lo mismo, con la diferencia de que los astrofísicos buscan entender el universo a través de las leyes de la física.

Los cosmólogos estudian el universo en su conjunto, cómo se formó, sus principales estructuras y cómo evolucionó.

El hecho es que la astronomía, la astrofísica y la cosmología son ciencias relacionadas y tenemos que aceptar que los límites entre ellas son difusos.

A menudo intentamos definir los límites entre las cosas, pero la verdad es que la naturaleza no funciona así.

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